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En 1852 se publicó por primera vez una novela que abriría un profundo debate sobre la esclavitud en los Estados Unidos. La cabaña del tío Tom (Uncle Tom´s Cabin) escrita por Harriet Beecher Stowe tocaría la conciencia de parte de sociedad estadounidense hasta tal punto que cuando el Presidente A. Lincoln recibió a la escritora en la Casa Blanca en 1862, en plena Guerra civil de Secesión, le diría:

De manera que es usted la pequeña mujer, que escribió el libro que provocó esta gran guerra.

La obra se centra en la forma de vida del tío Tom, primer héroe afroamericano de la literatura americana. El personaje es un esclavo de color con una enorme capacidad para soportar con bondad, sacrificio y amor todas las vicisitudes de su vida de esclavo. En el libro se cuentan además las historias de una serie de personajes, amos y esclavos, que dramatizan la dura realidad de la esclavitud.

Harriet Beecher Stowe nació en junio de 1811 en Litchfield, Connecticut y murió en  Hartford en julio de 1896, fue una ferviente cristiana abolicionista autora de más de diez libros. Aunque nunca había pisado el Sur estadounidense fue capaz de documentar con total realismo la vida de los esclavos.

La cabaña del tío Tom fue un bestseller de su tiempo, fue la novela más vendida del siglo XIX y el segundo libro más comprado de la época, después de la Biblia, y la intención de su escritora era darle un mayor impulso a la causa abolicionista en los Estados Unidos anteriores a la guerra de sesesión. En el primer año de su publicación, se vendieron unas 300.000 copias del libro.

En un período en el que la esclavitud no había sido abolida, este libro representaba rechazo y fuertes críticas por los sectores a favor del sistema esclavista y apoyos y reconocimiento por parte de los que defendían la abolición y contribuyó a incrementar en gran medida la oposición norteña a la “Ley de los Esclavos Fugitivos”. Hay que tener en cuenta que el libro fue escrito en un momento en el que los Estados Unidos (junto con Brasil) era uno de los pocos países que seguía siendo legal la esclavitud y el libro contribuyó a avivar el debate entre los diferentes estados de la unión.
Todo este debate se resolvió de la peor de manera, en 1861 se declara la guerra entre las fuerzas de los estados del Norte (la Unión) contra los recién formados Estados Confederados de América, integrados por once estados del Sur que proclamaron su independencia. La guerra civil americana se prolongó hasta abril de 1865 con la rendición del bando Confederado.

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